Histoires du monde

C’est quoi l’énergie ?

Écrit par Super User. Publié dans Histoires du monde.

       Lorsque vous soulevez un poids, lorsque vous pédalez sur votre bicyclette, vous dépensez de l’énergie. La chaleur que vous utilisez pour chauffer votre petit déjeuner, c’est aussi de l’énergie. Le vent qui gonfle la voile du kitesurf, c’est encore de l’énergie. La mer déchainée qui rejette ses vagues sur les rochers est une autre forme d’énergie.

Mais entre tous ces phénomènes, les liens n’apparaissent pas toujours évidents. La notion d’énergie demeura d’ailleurs très longtemps ignorée. Il fallut beaucoup de génie pour comprendre que, dans tous les cas, on se trouvait en présence d’un même facteur de mise en mouvement. Ce génie, c’est un physicien écossais, James Joule, qui l’eut peu avant 1850. Il se livra à des expériences demeurées célèbres. Ainsi Mr Joule fit agiter l’eau contenue dans un récipient par des palettes qui tournaient grâce à la descente d’un poids. Il varia la masse du poids et la hauteur de sa chute afin de créer des travaux mécaniques différents. Le physicien écossais constata que le rapport entre le travail et la chaleur était toujours le même, comme si l’un et l’autre n’étaient que deux formes d’une même réalité. Ce phénomène reçut le nom d’énergie.

Cette réalité présente aujourd’hui des aspects nettement plus variés que l’on ne pouvait imaginer lors de la découverte du génie écossais. Aux côtés de l’énergie mécanique et de l’énergie calorifique mesurée par James Joule, les physiciens connaissent l’énergie électrique, magnétique, sonore, radiante, chimique… Mieux encore, ils savent comment elles peuvent se convertir totalement ou partiellement. Autrement dit, comment, avec de la lumière, on fabrique de l’électricité, avec l’électricité, de la chaleur.

En hommage aux remarquables travaux du génial physicien écossais, on mesure l’énergie avec une seule et même unité, qui a tout naturellement, reçu le nom de Joule (J)…